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Terre interactive : Pays et continents

Combien y a-t-il de continents ?

La réponse varie entre 5 et 7 selon qu'on comptabilise deux continents pour l'Eurasie (Europe + Asie) et deux continents pour l'Amérique (Amérique du nord et Amérique du sud).

Étymologiquement, le mot « continent » vient du latin continens terra qui signifie « terres continues ». Avec cette définition, l'Europe ne constitue pas un continent séparé de l'Asie. Cette frontière provient de la Grèce antique qui considère la mer Égée (et donc la Grèce) comme le centre du monde. Ce qui se trouve à l'ouest est l'Europe et ce qui se trouve à l'est est l'Asie. Au sud se trouve l'Afrique, qui était alors séparée de l'Asie par le Nil.

Les trois continents connus furent aussi représentés de façon très symbolique par la « carte en TO ». Cette représentation emprunte de nombreuses croyances religieuses avec la ville sainte Jérusalem en son centre, un cercle parfait des océans qui entourent toutes les terres connues, et les noms des trois fils de Noé associés à chaque continent (Sem, Cham et Japhet). Cette représentation durera plus de dix siècles avant que ne s'améliorent les cartes et que de « nouveaux » continents ne soient découverts par les européens (Amérique en 1492, Océanie en 1606, Antarctique en 1838).